dimanche 31 juillet 2011

Au Japon, l'espoir d'une décontamination par les algues

On peut penser à appliquer le procédé aussi pour nous, si besoin.

Fukushima : l’espoir d’une décontamination par les algues

Par Jean-Emmanuel Rattinacannou, Futura-Sciences
 
À Fukushima, l’espoir pourrait venir du côté des algues. L’espèce microscopique Parachlorella sp. binos, testée dans des universités japonaises, aurait la capacité d’absorber et de fixer rapidement des éléments radioactifs. Une piste pour traiter les millions de litres d’eau contaminée stockés à terre et, pourquoi pas ensuite, les eaux côtières.
  • Tout savoir sur les algues grâce à notre dossier
On connaissait les bactéries mangeuses de pétrole pour nettoyer les marées noires, voici des algues qui enlèvent les éléments radioactifs de l’eau ! Un nouveau produit de décontamination a été présenté mi-juillet par l'entreprise Kaneka et l'institut Kitasato. 

C’est que le long de la côte nord-est du Japon, autour de la centrale dévastée, la radioactivité s’étend toujours en mer. Et si selon Tepco, les eaux les plus contaminées ont été stockées à terre en attendant de trouver une solution, les fuites de la centrale entraînent toujours des rejets polluants dans l’environnement. 

Pour traiter les eaux les plus dangereuses, l’exploitant de la centrale, en partenariat avec Areva, a tenté d’utiliser des zéolites. Ces minéraux, grâce à leur très forte porosité, ont la capacité de retenir des polluants comme une éponge. Mais le procédé est long, très couteux et finalement peu efficace. 

Des algues comme liquidateurs
 
Les algues, elles aussi, fixent naturellement certains éléments de l’eau de mer, par exemple le calcium ou la silice que certaines utilisent pour fabriquer une enveloppe solide. C’est d’ailleurs une voie de concentration problématique des polluants le long de la chaîne alimentaire. Mais des chercheurs ont eu l’idée de renverser la situation : utiliser cette propriété des algues pour extraire les éléments radioactifs des eaux contaminées. Aux États-Unis il y a quelques mois, le choix des biologistes de l’université de l’Illinois s’est porté sur l’espèce Closterium moniliferum. Elle arrive à retenir le césium 90 et le strontium sous forme de cristaux que l'on peut ensuite récupérer. Au Japon cet été, des équipes de l'université Toho à Tokyo et de l'université Yamanashi à Kofu ont travaillé sur Parachlorella sp. binos.
L'algue Parachlorella sp. binos au microscope électronique. Dans le cercle jaune en haut à gauche, l'agrégat d'éléments fixés par l'organisme.
L'algue Parachlorella sp. binos au microscope électronique. Dans le cercle jaune en haut à gauche, l'agrégat d'éléments fixés par l'organisme. © Japan Biomass Corporation
Cette microalgue souvent symbiotique est déjà utilisée comme catalyseur de l'activité des micro-organismes pour dépolluer les déchets animaux et les boues. Face à la radioactivité, elle s’avère beaucoup moins chère et cinq à vingt fois plus efficace que les zéolites. En s’attaquant à une vingtaine d’éléments, elle paraît aussi plus appropriée à la situation japonaise que son homologue américaine. Des expériences réalisées sur un litre d'eau radioactive comparable à celle en attente de traitement à Fukushima sont prometteuses : 5 grammes d’algues déshydratées ont permis d’extraire environ 40 % du césium et de l'iode, ainsi que 80 % du strontium contenus dans l’eau en moins de 10 minutes. 

En aucun cas la solution miracle
 
Une bouffée d’air pour Tepco jusqu’ici relativement impuissant. L’exploitant de la centrale, associé à une entreprise spécialisée, aurait déjà commencé des tests grandeur nature. Mais si la récupération (au moins partielle) des éléments radioactifs dans les eaux contaminées est une belle avancée, elle ne règle en rien le problème. Ce procédé ne fait que réduire le volume de déchets de plusieurs millions de litres d’eau à quelques dizaines ou centaines de kilogrammes d’algues. 

En concentrant ainsi les éléments nocifs, il rend les déchets plus faciles à gérer mais aussi plus dangereux. En aucun cas il ne supprime ou ne « détruit » la radioactivité. Cette méthode n’est donc qu’une première étape dans une décontamination longue, voire impossible, de la zone. Reste enfin à savoir comment ces végétaux, vivants, vont réagir face aux fortes doses de rayonnements qu’ils devront affronter pour réaliser leur tâche…

4 commentaires:

  1. "Aussi j'essayai de me concentrer sur l'essence de ce qu'était le petit pois pour moi et sur l'amour que j'éprouvais. J'obtins une réponse immédiate par les sens et la pensée,que je formulais ainsi: "Je puis te parler, être humain. Je suis entièrement pris par mon travail qui consiste seulement à manifester un dessein et une forme préétablis, mais tu es entré soudain dans ma conscience. Mon travail est simple et clair: rendre manifeste les champs d'énergies malgré les obstacles, et il y en a beaucoup dans ce monde infesté par les hommes. Tandis que le royaume des légumes n'a aucun ressentiment envers ce qu'il nourrit, l'homme prend ce qu'il peut comme si cela allait de soi, sans remerciements. Cela nous rend étrangement hostiles.
    J'aimerai vous dire que vous pourriez progresser, comme nous, sans jamais dévier de votre chemin l'instant d'une pensée, d'un sentiment ou d'une action. Les êtres humains semblent généralement ne pas savoir où ils vont, ni pourquoi. S'ils le savaient, qu'elle puissance d'énergie ils auraient. S'ils accomplissaient seulement ce qui est à faire, nous pourrions coopérer avec eux ! J'ai terminé mon message et je te dis adieu."
    (Les Jardins de Findhorn - Ed Le Souffle d'Or)

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